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6abril

Las frutas saludables y en demanda, como el aguacate de «oro verde» de alto margen, cultivado principalmente en América del Sur y Central, se encuentran entre los cultivos menos sostenibles y respetuosos con el medio ambiente.

Según un informe de Rabobank en 2021, los aguacates ocuparon un lugar destacado en el crecimiento del consumo per cápita entre las frutas. El consumo de aguacate en los Estados Unidos fue de aproximadamente cuatro libras por persona en 2010; y en 2018 se duplicó con creces a casi 8.5 libras. Para 2026, el consumo de aguacate podría exceder las 11 libras por persona por año para 2026. En Europa, Francia consumió la mayor cantidad de aguacates en 2020 con alrededor de 144 mil toneladas métricas. España, Alemania y el Reino Unido consumieron más de 100 mil toneladas métricas de aguacate en el mismo año.

Pero, la huella de carbono para exportar aguacates a los Estados Unidos y Europa es el doble que la de un plátano. Y, el establecimiento de plantaciones dedicadas para satisfacer la demanda de exportación causa deforestación, incluida la quema de árboles y la destrucción de hábitats naturales.

Nuevos mercados

En países con climas semiáridos como España e Israel, el riego por goteo, la fertirrigación y la protección contra las heladas están cambiando dónde y cómo se cultivan y exportan los aguacates a Europa. Empresas como Netafim están trabajando para incorporar nuevas regiones de aguacate en Turquía, Marruecos, Córcega y Sicilia para producir el cultivo de alto margen a través del riego continuo y la fertirrigación y mejorar el tamaño y el peso de la fruta y reducir el uso de productos químicos necesarios para cultivar el cultivo.

Según Danny Stern, agrónomo principal del Departamento de Agronomía de Huertos Tropicales y Subtropicales de Netafim, el riego continuo crea al menos el doble del rendimiento de los aguacates, incluso sin lluvias durante 11 meses del año.

Stern dice que el principal desafío para el cultivo de aguacate en nuevas regiones de cultivo como Turquía, Marruecos, Córcega y Sicilia es que hace demasiado frío en invierno y demasiado calor en verano.

«Aguacates [..] son muy sensibles a los climas extremos, especialmente con cambios severos de temperatura y períodos más frecuentes de sequía», dijo Stern. «La disponibilidad de agua también es un desafío. Sin agua, es imposible cultivar aguacates comercialmente, por lo que el riego por goteo es especialmente beneficioso para entregar la cantidad correcta de oxígeno y agua a las raíces de los aguacates que están muy cerca de la superficie y son altamente sensibles».

España es uno de los 20 principales países productores de aguacate y el principal proveedor de aguacates de Europa. El noventa y cinco por ciento de la producción de aguacate de España depende del riego por goteo. La cosecha de aguacate de Israel, número 10 en la producción mundial de aguacate, depende en un 99% de la tecnología de goteo.

En 2021, Israel produjo alrededor de 170,000 toneladas de producción de aguacates, lo que equivale a aproximadamente € 300 millones en ingresos.

Según Michael Noy, Asesor Principal de Árboles Frutales Subtropicales, Servicio de Extensión del Ministerio de Agricultura de Israel, el aguacate es una de las frutas de mayor margen.

«Los aguacates se cultivan en los kibutzim (asentamientos comunales) de Israel, y probablemente hay 150 kibutzim cada uno con huertos de aguacate de alrededor de 100 hectáreas», dijo Noy. «Hemos estado cultivando aguacates comercialmente desde finales de la década de 1960, pero hoy hemos visto un gran aumento en la demanda en los últimos 20 años debido a su aumento de popularidad».

Riego por goteo

Stern de Netafim dice que el riego por goteo es esencial para el crecimiento comercial sostenible del aguacate en climas semiáridos como el sur de Europa y crítico para regiones muy áridas como el Medio Oriente.

«Los aguacates necesitan una cantidad sustancial de agua para desarrollarse bien y producir fruta comercial», dijo Stern. «El riego por goteo es mucho más eficiente que otros métodos de riego como las inundaciones, ya que ahorra en gran medida la cantidad de agua y fertilizantes necesarios para la salud y el crecimiento de las plantas».

Stern dice que el goteo permite que las plantas se rieguen durante los períodos secos, lo que beneficia el crecimiento a corto plazo y mantiene la salud a largo plazo de las plantas para los cultivos posteriores.

«La fertirrigación es el proceso de inyectar fertilizantes en un sistema de riego. Es beneficioso para los agricultores y el medio ambiente porque no desperdicia fertilizantes, [..] previene la contaminación del agua subterránea y ayuda a mantener las hojas y la fruta en los árboles, mejorando el número de frutas producidas y su peso «, dijo Stern.

Noy dice que en general, de marzo a noviembre, no hay lluvia en Israel, por lo que el goteo es el método óptimo para dar agua a los árboles de aguacate.

«En Israel, hemos comenzado a reciclar agua para otros fines, especialmente cerca de las grandes ciudades. El agua de los sistemas de alcantarillado se trata y reutiliza; sin embargo, el agua reciclada solo se puede usar para fines agrícolas si no toca el cultivo, dijo Noy. «El riego por goteo dirige el agua directamente al suelo en lugar de a la planta, por lo que estamos utilizando agua reciclada para el cultivo de aguacate, otro beneficio más de la tecnología».

Noy dice que el cambio climático juega un factor muy importante en el crecimiento de las frutas subtropicales en Israel.

«No solo el clima se está calentando, sino que las condiciones más extrañas y extremas se están volviendo mucho más comunes», dijo Noy. «Mayo es un mes clave para la producción de frutas en Israel, y si tenemos olas de calor, perdemos toda la fruta. La única forma de contrarrestar esto es con el riego por goteo porque garantiza árboles fuertes y saludables durante toda nuestra primavera».

La nueva cosecha verde de España

Gil María Campos Alabau, ingeniero agrónomo y MIT Sloan Fellow en Innovación y proyecto del Avocado Innovation Operative Group, dice que los aguacates se pueden cultivar utilizando diferentes sistemas de riego, incluyendo superficie, micro-aspersores y riego por goteo.

«En España, el goteo es el sistema más adecuado porque reduce con precisión el flujo de agua y permite la aplicación de fertilizantes», dijo Alabau. «Es la forma óptima de distribuir agua y fertilizantes, brindando todos los beneficios agrícolas precisos e inteligentes».

Alabau asegura que un estudio del Instituto Valenciano de Investigaciones Agrarias demostró que la mitad de la cantidad de agua con riego de bajo y ultra bajo caudal podría alcanzar los mismos niveles de producción.

«Esto reduce significativamente la huella hídrica de los aguacates», dijo Alabau. «Tanto con este método como con el goteo, hemos descubierto cómo producir aguacates con la huella hídrica óptima, proporcionando al país una gran ventaja competitiva desde el punto de vista de la sostenibilidad».

Hay dos zonas tradicionales de cultivo de aguacate en España: la Axarquía en Málaga y Granada y las Islas Canarias y varias hectáreas de producción en Callosa d’En Sarrià.

«En los últimos años, el cultivo de aguacates se ha ido expandiendo en otros lugares aptos para la producción como otras partes de la Comunidad Valenciana y el suroeste de España», ha señalado Alabau. «Para ayudar con esta expansión, nuestro grupo ha desarrollado una herramienta para ayudar a los agricultores a evaluar si su parcela de tierra es adecuada para cultivar el cultivo que considera el clima, la calidad y la cantidad de agua y las características edafológicas».

En 2020, se cultivaron alrededor de 15.849 hectáreas (39 acres) para aguacates en toda España, con una producción total de 100.000 toneladas.

Alabau dice que los aguacates están ayudando a aumentar la biodiversidad en lugares donde el cultivo de cítricos fue una vez reina. «Al mismo tiempo, mientras que los costos de producción para todos los cultivos han aumentado y los precios han caído para los cítricos, el aguacate ha aparecido como una nueva oportunidad para los agricultores», dijo Alabau.

«La producción española de aguacate está creciendo debido a los consumidores europeos que están preocupados por la sostenibilidad y el cambio climático», dijo Alabau. «En comparación con otros países, el aguacate español tiene la huella de carbono más baja para los clientes europeos y tenemos la mejor tecnología para producir aguacate con la huella hídrica más baja».

Alabau dice que los cultivos españoles son más resistentes a las enfermedades, proporcionando a los productores una excelente oportunidad para producir aguacates orgánicos sin envío u otro tratamiento cuando se distribuyen a Europa.

«El consumo de aguacates es relativamente nuevo en España y otros países de Europa, por lo que estamos experimentando un crecimiento de la demanda», ya que hay un límite a dónde se pueden cultivar aguacates en España. La demanda es mucho mayor que la velocidad a la que los agricultores pueden producirlos».

Alabau dice que el cultivo de aguacate está reemplazando el lugar donde se cultivan los cítricos, y ha habido una larga tradición de dominar el uso del riego por goteo. «El sistema de regulación español controla la cantidad de agua utilizada en una cuenca hidrográfica para distribuir el agua a través de los diferentes usos. » El riego por goteo permite a los agricultores hacer el mejor uso del agua independientemente de la cantidad dotada por el gobierno», dijo Alabau. «La agricultura inteligente se basa en el uso de agua y fertilizantes cuando la planta lo necesita, y el riego por goteo en aguacates es la principal apertura para este tipo de agricultura».

Sensores y UAVs

Stern de Netafim dice que los sensores de suelo y plantas también son importantes y beneficiosos para regar la cantidad correcta de tiempo para maximizar la eficiencia del uso del agua y los fertilizantes.

«Otros desafíos para crecer en estas áreas incluyen el suministro de agua, la mano de obra y el suelo; sin embargo, no son únicos; el clima es, con mucho, el más problemático para estas regiones», dijo Stern. «Además de reducir las millas de carbono de las frutas tropicales, cultivar este tipo de cultivo en climas semiáridos como Israel, Marruecos y el sur de Europa significa que es menos propenso a enfermedades o plagas en comparación con otras regiones».

En los últimos cinco años, para algunos cultivos como aguacates, satélites y vehículos aéreos no tripulados (UAV) han comenzado a ayudar a los agricultores a aumentar la uniformidad de la productividad en sus campos.

Alabau dice que esto también ayuda a predecir la producción final al final del año y adaptar la fertilización a la cantidad requerida.

«Actualmente, estamos trabajando en la adaptación de esta tecnología para los aguacates», dijo Alabau. «En el Grupo Operativo para la Innovación de Aguacates, hemos impulsado el uso de la teledetección y la inteligencia artificial (IA) y el aprendizaje automático en la producción de aguacates».

Fuente: Uso del riego por goteo para crear nuevas regiones de cultivo sostenibles para los aguacates (forbes.com)

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